di Valerio Millefoglie

 

Chi non ha voglia di sentire storie sull'universo extrasolare, su spazi distanti anni e anni luce? La filmografia degli ultimi tempi testimonia questo interesse nel parlare, e nel provare ad immaginare, mondi lontani. Gli esopianeti sono proprio questo: pianeti situati al di fuori del sistema solare. Lo studio di questi corpi celesti è molto recente, ma la ricerca in questo campo sta crescendo sempre di più. Il primo pianeta in orbita attorno ad una stella simile al sole è stato rilevato nel 1995. Oggi sono stati trovati circa 3.600 esopianeti, che vanno da pianeti rocciosi di dimensioni terrestri a grandi giganti gassosi come Giove. È difficile distinguere quali segnali provengono effettivamente da loro, ma un team internazionale di scienziati guidati da uno studente di dottorato presso il DTU Space ha appena confermato di aver individuato circa 100 nuovi esopianeti sulla base dei dati della missione K2 della NASA. Questo porta il numero totale di nuovi pianeti extrasolari trovati con la missione K2 fino a quasi 300. “Abbiamo iniziato analizzando 275 candidati, di cui 149 sono stati convalidati come esopianeti reali. 95 di questi pianeti si sono rivelate nuove scoperte”, ha detto Andrew Mayo, lo  studente americano autore principale del lavoro presentato nell'Astronomical Journal. “Gli esopianeti s'inseriscono in un campo molto promettente della scienza spaziale. Man mano che ne vengono scoperti altri, gli astronomi possono sviluppare un'immagine migliore della loro natura, che a sua volta ci consentirà di collocare il nostro sistema solare in un contesto più completo, galattico”, ha detto Mayo.

Ecco la storia che ha portato alla scoperta di questi nuovi pianeti – e che potrebbe benissimo diventare un nuovo film.

La nave spaziale Kepler è stata lanciata dalla NASA nel 2009 per cacciare gli esopianeti in una singola zona di cielo, ma quattro anni dopo un guasto meccanico ha bloccato il telescopio. Tuttavia, astronomi e ingegneri hanno escogitato un modo per riutilizzare e salvare il telescopio spaziale cambiando periodicamente il suo campo visivo. Questa soluzione ha spianato la strada alla missione K2 di follow-up, ancora in corso (mentre il veicolo spaziale cerca i transiti dei pianeti extrasolari). Questi transiti possono essere tracciati registrando i cali di luce causati dall'ombra di un pianeta che attraversa l'orbita della sua stella ospite – le immersioni sono indicazioni di esopianeti che devono essere esaminati molto più da vicino per convalidare i candidati che possono essere definiti effettivamente esopianeti. Mayo e i suoi colleghi hanno analizzato a fondo centinaia di segnali di potenziali pianeti extrasolari per determinare quali sono stati creati dagli esopianeti e quali sono stati causati da altre fonti. “Abbiamo scoperto che alcuni dei segnali erano causati da più sistemi stellari, a volte si trattava di rumore proveniente dal veicolo spaziale. Ma abbiamo anche rilevato pianeti che vanno dalle dimensioni della Terra a quelle di Giove, alcuni anche più grandi”, ha affermato lo scienziato. Uno dei pianeti scoperti stava orbitando attorno a una stella molto luminosa. “Abbiamo convalidato un pianeta su un'orbita di 10 giorni attorno a una stella chiamata HD 212657, che ora è la stella più brillante trovata dalle missioni Kepler, per ospitare un pianeta convalidato. Finora, queste missioni, hanno fornito più di 5.100 candidati extra-solari che potranno essere esaminati più da vicino, con nuovi, imminenti progetti spaziali (come il James Webb Space Telescope e il Transiting Exoplanet Survey Satellite). Gli astronomi, così, intraprenderanno nuovi ed entusiasmanti passi verso la caratterizzazione e lo studio di pianeti extrasolari abitabili, di dimensioni simili a quella terrestre, che potrebbero essere capaci di ospitare forme di vita. E non si tratta di un film.